Las Misiones Jesuíticas de Bolivia/ Bolivia’s Jesuit Missions

En el este de Bolivia, en el centro del continente increíble de América del Sur, se encuentra algo inesperado, una serie de iglesias y edificios impresionantes que fueron construidos hace quinientos años por los jesuitas. Llegaron aquí después de recorrer mar, montaña y selva con el fin de educar la población nativa sobre cristianismo, mediante el uso de música. Las misiones jesuíticas de Chiquitos han sobrevivido hasta hoy contra las adversidades y siguen activas hoy. Esto es patrimonio religioso  y cultural que todavía sigue vivo y ahora está fomentando turismo. Las misiones son verdaderamente un viaje en el tiempo y son un destino en si, además de ser una parada perfecta para personas viajando hasta la frontera de Bolivia con Brasil.

Misiones Jesuiticas

Las seis misiones de Chiquitos fueron declaradas patrimonio de la humanidad de UNESCO en 1990. San Francisco Javier, Concepción, Santa Ana, San Miguel, San Rafael y San José se encuentran en ciudades y pueblos cercas uno del otro, especialmente con un vehículo (un todo terreno de preferencia). Para ver las misiones en todo su esplendor recomendamos pasar un dia en cada una si el tiempo lo permite. En la región también hay cascadas y cavernas para descubrir. También se puede ir en una excursión organizada desde Santa Cruz de la Sierra, la capital de la región. Para un poco mas aventura sin gastar mucho dinero, se puede viajar en buses o colectivos. Hay siempre un bus al día entre las ciudades y la gente siempre está dispuesta a ayudar a turistas a encontrar los buses, pero los colectivos salen con más frecuencia.

Street Art in Santa Cruz
Street Art in Santa Cruz/ Arte de la Calle en Santa Cruz

It is somewhat suprising to come across a spattering of Jesuit Mission Churches in what can only be described as the middle of nowhere. Eastern Bolivia is very sparsely populated, with the Brazilian border and the Pantanal wetlands on one side and mountains on the other, and most people only pass through Santa Cruz de la Sierra on the way to the border, but an excursion out to the UNESCO World Heritage status churches is well worth the effort. The missions were started nearly five centuries ago by Jesuits who had crossed ocean, forest and mountain to bring Christianity to the people of what is now Bolivia, through the medium of music. Over the years most Jesuit outposts in South America have disappeared but the missions here in Chiquitos are still operating and are actively encouraging tourism. This is living history that will make you feel like you’ve stepped back in time.

The six world heritage missions, San Francisco Javier, Concepcion, Santa Ana, San Miguel, San Rafael and San Jose are all to be found in villages close to one another, especially if you’ve got your own vehicle (preferably a 4×4). To see the missions in all their glory we recommend you don’t rush and allow a day for each one if time allows. To break up the trip, there are many beautiful caves and waterfalls in the region. There are also a lot or organised trips which leave from Santa Cruz, but if you want an adventure on a budget you can travel by local buses or ‘colectivos’. There is always at least one bus a day between the villages and the local people will be able to tell you where and when, just ask! The collectives, minibuses that leave when they’re full, generally cost less and leave more frequently.

Bolivia/Brazil Border

This article first appeared in Spanish on the website of the radio program Gente Viajera for Onda Cero. I travelled to Bolivia with one of their contributors, Victor Herranz, and together we discovered the incredible Jesuit Missions, north of Santa Cruz. This is my first bilingual post so all feedback and comments are more than welcome!

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